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Hollyhock House et son héroïne méconnue, Aline Barnsdall

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Hollyhock House hero image

Oliver Peoples rend hommage au tout premier patrimoine mondial de l’UNESCO, Hollyhock House et sa déléguée, Aline Barnsdall, qui a ouvert la voie aux chefs-d'œuvre de la Californie du milieu du siècle.

Aline Barnsdall était une véritable pionnière, l’une des bohémiennes les plus uniques et rénégates parmi de nombreux héros ayant émigré à Los Angeles au début du 20e siècle pour se détacher des conventions puritaines et commencer une nouvelle vie. Vous auriez pu la prendre pour une féministe dévouée, une extrémiste, ou une progressiste. Elle était toujours rebelle, donnant intentionnellement naissance à un enfant hors des liens du mariage, qu’elle considérait comme archaïque, ce qui était un scandale à l’époque. Son but était de changer la face et la direction de l’art. À cette fin, Aline a pris la route de l’ouest. Elle sentait que Los Angeles était la ville idéale pour atteindre son objectif et considérait New York comme « le pire endroit possible pour les gens créatifs ». Aline voulait partir de zéro, sans aucun lien à la tradition ni au passé. Elle était également milliardaire. Et ce grâce au pétrole.

Hollyhock House

J.G. devant chez lui à Los Angeles.

En 1919, Aline a embauché Frank Lloyd Wright, l’architecte le plus controversé et avant-gardiste qu’elle connaissait afin de concevoir une acropole culturelle du nom d’Olive Hill. La propriété était perchée sur une petite colline de 1 457 ares allant d’Hollywood Blvd à Sunset Blvd et de Vermont Ave à Edgemont Ave. Mettez votre masque à remonter le temps et effacez de votre vision les hôpitaux et les centres commerciaux se trouvant à présent au pied de cette colline d’Hollywood. Ce terrain inoccupé avait été mis en vente pendant un certain temps au prix de 10 000 $ les 40 ares et lorsqu’Aline a proposé de régler au comptant, on lui a vendu cette propriété de 1 457 ares pour 300 000 $.
La vision d’Aline était un « parc artistique » pluridisciplinaire où, pendant les entractes des scènes de théâtre expérimental, les participants flâneraient autour de la citadelle en haut de la colline et tiendraient des discussions politiques lors de dîners dans le jardin sur toit, et où des danseurs gambaderaient parmi les oliviers, sous les étoiles et la lune, loin de la société conventionnelle. Cette échappatoire serait le tout nouveau monde d’Aline, là où elle élèverait sa fille.
Avec Olive Hill, Aline a incité Wright à élargir ses horizons à travers la création d'une nouvelle architecture pour une nouvelle région et une nouvelle ère. Le campus serait doté d’un théâtre, de logements pour les artistes et acteurs, d'un cinéma, et même d'une école maternelle progressive, soit dix-neuf bâtiments au total à faire concevoir par Wright. La propre maison d’Aline, Hollyhock House, serait au sommet d’Olive Hill, d'où elle surveillerait son fief artistique. Aline souhaitait encourager et explorer toutes choses nouvelles - théâtre, danse, cinéma - tous les arts. Sur ses conseils, Hollyhock est devenue la première grande maison de la célèbre deuxième période de Wright. Pendant cette époque, il est brusquement passé de son célèbre style Prairie à l’architecture pré-espagnole et japonaise afin de trouver des éléments qui correspondraient au mieux à cette Californie nouvelle et moderne. En raison du climat tempéré, Hollyhock est également la première maison avec cour de Wright à inclure un plan au sol ouvert typiquement californien, doté de limites harmonieuses entre les zones intérieures et extérieures.

Mayan temple

Le design de Wright s'inspirait du style des temples mayas.

O’malley Sun in Black Diamond + G-15

O’malley Sun en Black Diamond + G-15.

Pour ce projet ambitieux, Wright a choisi de fonder son design principalement à partir d’une forme de temple précolombien. Wright s’intéressait beaucoup à l’architecture du début de la Mésoamérique depuis son enfance. Il s’est rappelé lors d'une conférence en 1930 à quel point ce style avait « stimulé [son] émerveillement et éveillé [son] imagination. » Certains disent que Wright a également été influencé lorsqu’il travaillait pour Louis Sullivan à Chicago. Là, Wright s’est rendu à maintes reprises à l’Exposition universelle de 1893, où des répliques grandeur nature de plusieurs structures mayas étaient exposées. Il s’est épris de cette esthétique et a finalement commencé à faire de cette fascination son métier à Hollywood, où les maisons de style néo-Tudor se trouvaient à côté de bungalows orientaux et de casitas néo-méditerranéennes. Toute la ville ressemblait à un backlot d’influences et de lieux exotiques. Au même moment où Hollyhock était en construction, à quelques blocs de là, l'un des plus grands plateaux de tournage extérieurs jamais construits pour le célèbre film « Intolérance » de D.W. Griffith se tenait toujours au coin de Sunset et Virgil dans toute sa gloire babylonienne artificielle.
Hollywood était un réel mélange d’influences et de styles architecturaux entre le caractère fabuleux et la fantaisie.
Hollyhock est architecturalement caractérisée par son énormité et son aspect monumental connotant une solidité et une connexion à la terre, dépassant du sol, un « sommet de montagne » en haut de la montagne. Les murs inclinés vers l’extérieur de la maison répondent au nom de « taluds » et sont décorés de différents objets au style précolombien. À travers Hollyhock, Wright a incorporé beaucoup de jardinières et pots décoratifs. Des photos vintage révèlent des fleurs non taillées, des plantes, et des cascades de plantes grasses partout. Toute la maison était enveloppée dans une couverture de nature. Les escaliers extérieurs serpentent vers le haut et vers le bas des toits en tournant et en offrant différentes vues directionnelles ; expérience vertigineuse garantie avec des chemins sinueux allant à l’extérieur, vers le haut et vers le bas, puis de nouveau à l’intérieur dans une euphorie presque étourdissante.

Brad Dunning

L'impact que Barnsdall même a eu sur la culture de Los Angeles est sous-estimé. On conçoit aisément la pollinisation croisée qu’elle a encouragée, les personnes qu’elle a introduites, et le soutien financier qu’elle a fourni à la communauté artistique.

Bien que souvent considérée à tort comme une structure en béton, cette maison dispose en fait de murs carrelés avec enduit de parement et décoration en béton coulé. Ce détail de conception est surtout notable à travers les interprétations géométriques presque dignes d'un film de science-fiction, futuristes-modernes-primitives de l’Alcea (Hollyhock en anglais), que Wright a généreusement appliqué lorsqu'il a découvert qu'il s’agissait de la fleur préférée d’Aline. Apparemment, même F.L.W. pouvait s’aplatir devant un client.
Le drame d’une entrée conçue par Wright est l'une de ses signatures. Il a tendance à baisser les plafonds à des proportions presque claustrophobes (dans le cas de Hollyhock, l’entrée ne mesurait que 2 mètres de haut). Une fois à l’intérieur de la maison, l’espace s’agrandit, et la hauteur s’étend radicalement comme si vous mettiez le pied dans une grande tombe sacrée au fond d’un tunnel sombre et interdit. Cela est appelé « compression / libération »
Aujourd’hui, on pourrait presque dire qu’Hollyhock est encore plus attrayante qu’après sa construction. Ce style maya / précolombien est associé à l’homme moderne avec une touche d’antiquité.
Chaque fissure, émiettement et tache permet de donner à maison un air authentique et mystérieux. La romance des ruines en effet. La patine du temps.
Dès lors que Barnsdall savait ce qu’elle voulait comme décoration intérieure, Wright a conçu uniquement l’ameublement pour le salon et la salle à manger. Le reste de la maison était rempli d'œuvres artistiques et de meuble recueillis par Aline tout au long de ses voyages autour du monde.
Le salon conçu par Wright est un stupéfiant ; il a été dénommé « un autel à l’art et la nature », et par temps dégagé, on peut apercevoir le reflet du soleil sur l'océan Pacifique. La cheminée en béton coulé est considérée comme l’une des plus belles œuvres d’art en deux dimensions de Wright, avec une lucarne au-dessus et un fossé. Un système élaboré permettait aux piscines et fontaines intérieures et extérieures d’être reliées les unes aux autres par un courant d’eau à travers la maison, en associant encore une fois l’extérieur et l'intérieur, bien que (très) malheureusement, il ne fonctionne pas aujourd’hui.

MP-2 featured with the new sunglass clip

Les MP-2 dotées du nouveau clip pour lunettes de soleil.

the fountain is inspired by Greek Theatres

Le design circulaire de la fontaine s’inspire des théâtres grecs.

L’association du feu et de l’eau, sur la cheminée du salon avec lucarne transparente au-dessus, est un geste magistral, et il est dommage de ne pas pouvoir en faire l’expérience comme il l’a conçu avec les trois éléments exposés.
Comme Wright travaillait en même temps sur l’Hôtel impérial à Tokyo, il a incorporé de nombreux détails japonais dans le design de la Hollyhock House. En plus des écrans du salon, une sculpture bouddhiste se trouve également à la fin d’une longue entrée dotée de vitraux fabriqués dans les studios Judson toujours en activité près de Highland Park. Wright a conçu quatre autres maisons à Los Angeles pendant sa période de transition des années 20 dans un style similaire, fantastique et exotique : la Storer House (1922) la Freeman House (1923), la Millard House (1923), et la Ennis House (1924).
On peut obtenir une vision singulièrement architecturale et historique typique de Los Angeles en regardant au Nord de Hollyhock House et en repérant la Ennis House sur la colline, deux sœurs spirituelles. Il est presque miraculeux qu’elles aient survécu et soient à présent des trésors internationaux lorsqu’on sait qu’il n’y a pas si longtemps encore, elles étaient menacées de négligence et / ou d’incompréhension publique de leur valeur. Comme Wright était de plus en plus demandé à Tokyo pour le projet Hôtel impérial, il a nommé à l'ouest un employé, le jeune Rudolph Schindler, en son absence afin de superviser le projet Barnsdall. Afin d’aider avec l’aménagement paysager, Schindler a fait appel à Richard Neutra pour aller également vers l’ouest. Wright amenant Schindler et Neutra en Californie est encore un autre cadeau dont on peut tangentiellement remercier Aline Barnsdall. De leur côté, Schindler et Neutra continueraient même après le projet de Wright, afin de créer l’une des architectures les plus uniques et précieuses de la Californie du Sud. Au fil du temps, le manque de dessins promis par Wright même, notamment les dessins finaux pour le théâtre, sans parler des frais de plus en plus élevés, ont lassé Aline et lui ont peu à peu fait perdre son enthousiasme et sa patience pour ce projet qui lui tenait à cœur. Aline aurait licencié Wright en 1921 et cette action a eu un impact sur plusieurs années, ce qui a grandement limité son temps à sa vision idéale d'une maison.
Carol LeFlufy, propriétaire d’Eye Forward, une agence représentant les photographes et directeurs, est l’une des nombreuses professionnelles se portant volontaires en tant que guides dans leur temps libre. Elle déclare : « Je pense que le fait le plus surprenant sur cette maison pour la plupart des visiteurs est qu’Aline Barnsdall n’y ait jamais officiellement emménagé et a en fait commencé à travailler très tôt après avoir licencié Wright afin de faire don de la maison à la ville de Los Angeles. »
Les seules parties du complexe Olive Hill ayant été terminées étaient la maison principale même, Hollyhock, le garage, et les deux maisons d'hôtes - dont l’une n’existe plus aujourd'hui. Aline a généreusement fait don de la plupart de la propriété à la ville de Los Angeles en 1927 mais a continué d’y vivre en partie jusqu’en 1946 où elle s’est éteinte dans la « Résidence B », l’une des maisons d’hôtes, toujours au nom de la famille.

À vrai dire, la ville de Los Angeles ne savait pas quoi faire de ce don. La maison a passé de nombreuses années à être louée par des locataires indignes. De façon choquante, pendant environ quinze ans, même si la maison était barricadée, des gens s’y introduisaient illégalement, y faisaient des fêtes, et y volaient les meubles. Par exemple, une perte particulièrement déconcertante, mystérieuse et affligeante : tout le salon personnalisé original, conçu par Wright et pesant plus d'une tonne, a été volé entre la Seconde Guerre mondiale et 1974. Malheureusement, il n’a jamais refait surface depuis et reste sans doute caché dans la chambre forte ou le repaire d’un collectionneur fou. Ainsi, de nombreux meubles de la maison aujourd'hui sont des copies assez fidèles basées sur les photos et dessins de l’époque, mais restent des reproductions. Cependant, la salle à manger est originale et conçue par Wright.
Le 7 juillet 2019, Hollyhock House a été inscrite au patrimoine mondial de l’UNESCO, un honneur immense et prestigieux. Cette maison ainsi que sept autres structures conçues par Wright ont été inscrites ensemble en tant que proposition d'inscription en série du nom de « L’architecture du 20e siècle de Frank Lloyd Wright. » Cette reconnaissance fait de Hollyhock House l’une des « structures culturelles les plus importantes de la planète » en plus de devenir le tout premier patrimoine mondial de l’UNESCO à Los Angeles.
Wright a déclaré à propos de la Hollyhock House des années après à Aline, après que leur relation a quelque peu repris — « Le bâtiment tient. Il est à vous pour ce qu'il vous a coûté. Il est à moi pour ce qu'il m’a coûté...et il est pour toute l'humanité. »
L'impact que Barnsdall même a eu sur la culture de Los Angeles est sous-estimé et incalculable. On quantifie et conçoit aisément la pollinisation croisée qu’elle a encouragée, les personnes qu’elle a introduites, ainsi que le soutien financier et émotionnel qu’elle a généreusement fourni à la communauté artistique. Nous observons le travail tridimensionnel de Wright et l’apprécions à sa juste valeur. Aline reste une héroïne méconnue, qui nous a offert un monument.

Texte: Brad Dunning

Photos: Rich Stapleton