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Un véritable original : J.G. Francis & l’art de la préservation automobile

Lecture 17 min

Oliver Peoples part en virée avec le fondateur de Mercedes Motoring, J.G. Francis dans l’une de ses voitures préférées pour ressentir son approche du savoir-faire en personne.

Certains jours c’est la lumière, d’autres ce sont les routes, mais la plupart du temps, c’est un mélange des deux. Serpenter les routes entre les canyons tôt le matin lorsque le brouillard s’évapore encore, et les longues portions de routes dans le désert après que le soleil a disparu derrière les montagnes ne sont que quelques exemples des éléments essentiels formant l’enthousiasme débordant pour l’automobile en Californie du Sud. Avec des paysages diversifiés proches les uns des autres et de bonnes conditions météorologiques tout au long de l’année, il n’y a pas de meilleur endroit si vous aimez conduire. La meilleure façon de maximiser cette expérience est de se mettre au volant d'une voiture classique, et si vous demandez conseil au spécialiste de la préservation des voitures, J.G. Francis, fondateur de Mercedes Motoring, le véhicule le plus adapté à cette mission est une Mercedes-Benz classique.

Parmi l’acier et le béton de Los Angeles, une Benz se défend, en offrant un sentiment de calme et de confort. Alors que les autres voitures se perdent dans un centre urbain, une Mercedes classique prend un rôle actif dans ses environs. Il en va de même pour les voitures dans l’ombre des imposants monts San Jacinto, traversant une partie du Désert de Sonora ou passant le long de la Route 1 en Californie. Une Mercedes-Benz classique n’est pas dominée par un environnement en particulier. Elle réussit simplement à coexister ; cela crée une rare flexibilité s’appliquant aux modèles fabriqués depuis le milieu des années 50 jusqu’à la fin des années 80. Avec leur qualité bien prononcée, il n’est pas surprenant que ces véhicules soient devenus de plus en plus séduisants, à une époque où la durabilité physique et le design intemporel sont de nouveau grandement appréciés.
Les modèles semblant avoir le plus haut niveau de flexibilité dans différents environnements étaient produits du début au milieu des années 70, l’époque que Francis considère comme l’apogée des véhicules Mercedes-Benz.
L’amour de Los Angeles pour les automobiles remonte au début des années 1900, période pendant laquelle un dégoût pour les gouvernements corrompus liés aux sociétés de chemin de fer comme la Southern Pacific, a poussé les résidents à posséder des voitures. Pour le meilleur ou pour le pire, l'opinion publique a bénéficié aux automobiles : ces dernières étant devenues plus abordables, les premiers systèmes de transport en commun ont disparu des rues et le nombre de véhicules sur les routes a rapidement augmenté. Tout au long du début du 20e siècle, la possession d'une voiture à Los Angeles était encouragée, et le nombre d’achats a augmenté grâce au temps constamment agréable ainsi qu’aux destinations attrayantes et rejoignables en voiture.
Avec les routes romantiques et les chemins pittoresques de la Californie du Sud, ayant précédé les autoroutes orientées trafic, la plus grande zone de Los Angeles est devenue un paradis pour les virées en voiture. En plus de cette culture du « conduire pour le plaisir », il y avait également la scène des sports mécaniques, aussi vieille que l’automobile même.

Palm springs mountains view

Une tempête s’écrase sur la montagne, apporte une vague de fraîcheur à Palm Springs.

Les garages spécialisés et les boutiques physiques fournissant des « hot rod », on trouvait des dragsters, pilotes automobiles et coureurs du désert dans tout le Sud du pays. Si la course avait lieu quelque part, c’était à ou autour de Los Angeles. Malgré les autoroutes animées et le prix élevé du carburant, la ville est devenue le centre de la culture automobile en Amérique. Si vous étiez un passionné de d'automobile, et si vous l’êtes encore maintenant, toutes les routes mènent à Los Angeles.
Après que les années d’après-guerre ont fait place à l’âge du jet, de nombreux constructeurs d’automobiles étrangers se sont remis sur pied en raison d’une forte demande de voitures de sport rares, notamment en Californie du Sud. Avec la construction d'un nouveau système autoroutier en cours au début des années 50, le visage de Los Angeles et la façon dont les Angelenos se déplaçaient dans leur ville ne serait jamais plus la même. Ces autoroutes saturées associées aux véhicules nouvellement offerts conçus pour être utilisés à des vitesses élevées prolongées ont encouragé les habitants à conduire pour le plaisir et à s’évader de la ville vers des lieux comme la vallée de Coachella.
L'époque du jet battait son plein, et lorsque les voyageurs bien établis sortaient d'un vol TWA ou Pan-Am, la prochaine étape consistait souvent en quelque chose de rapide et d’allemand. Les Benz ayant d’abord captivé l’imagination des automobilistes de la Californie du Sud ont entamé une histoire d’amour avec une gamme de modèles qui existe encore à ce jour et reste typiquement « californienne ». La supercar « Gull-wing » (ailes de mouette) 300 SL exclusive et la roadster légèrement plus petite et plus abordable 190 SL ont été présentées lors du Salon de l'automobile de New York en 1954 et ont remporté un grand succès. Parmi les 1 400 modèles 300 SL coupés fabriqués entre 1954 et 1957, plus de 80 % ont été vendus aux États-Unis, permettant pour la première fois à Mercedes-Benz de connaître un vif succès en dehors de l’Allemagne.
Cette croissance est largement attribuée à l’image changeante de Mercedes sur le marché américain, d'un constructeur de berlines de luxe simples à l’un capable de fabriquer des véhicules hautes performances convoités. Avec une chute des ventes après deux ans sur le marché, Mercedes-Benz devait prendre une décision : cesser la production de ce modèle au prix exorbitant,

old Mercedes view

Mercedes Motoring, Glendale, Californie.

Sunglasses over Mercedes

Les Keenan 362/Horn sur une 1972 250C.

ou l’adapter afin de mieux répondre aux besoins du marché californien. La décision d’abandonner les iconiques portières en ailes de mouette en faveur d’une capote convertible était la preuve nécessaire afin de montrer à quel point la Californie était devenue importante pour Mercedes-Benz. C’est avec la « Pagoda » SL que le rêve du golden west est devenu intimement lié à Mercedes-Benz, et la gamme de modèles SL a commencé à se faire valoir comme la voiture lifestyle incontournable de la Californie du Sud. Une voiture a longtemps été nécessaire pour se déplacer à Los Angeles et la façon la plus intime pour explorer les régions voisines, mais avant que la Pagoda n’arrive, elle servait également d’extension de ce qu’une personne était ou du moins, de ce qu’elle voulait être. Même si vous n’étiez pas membre de l’élite de la jet set, se mettre au volant d'une Mercedes-Benz pouvait vous faire sentir vous-même.
La première chose à savoir sur J.G. Francis est qu’il n’a pas cherché à être maître-artisan. En fait, ce natif de Las Vegas commençait juste à gravir les échelons avant de fonder Mercedes Motoring en 2003. Ce qui s’est transformé en affaire prospère et influente a commencé avec ce que Francis appelle une « rencontre non romantique par hasard ». Alimenté par un mélange de curiosité et de fascination avec les véhicules à moteur diesel Mercedes-Benz des années 70 et 80, Francis a débuté sa carrière dans la préservation de voitures. Ces seize dernières années, Francis a vu plus de 1 000 Benz classiques passer ses portes ; d’abord à Costa Mesa en Californie, et plus récemment à Glendale, toujours en Californie. Il ne se considère pas comme un gourou lorsqu’il s’agit de Benz, et selon lui, il existe des personnes bien plus talentueuses travaillant dans la préservation et la restauration de voitures classiques. Il explique : « Je ne comprenais même pas jusqu’à ce que je commence à rencontrer ces maîtres-artisans que certaines des personnes les plus intelligentes sur terre sont des constructeurs de voitures. Je ne m’inclus pas dans cette catégorie, mais certaines des personnes que je connais le sont sans l’ombre d'un doute. » Humble et sûr de ses capacités, Francis est heureux de laisser son travail parler de lui-même, et tandis que les voitures passant

Mercedes 250C on Mulholland Drive

Les 1972 250C de Francis absorbent la lumière de fin d’après-midi sur Mulholland Drive.

chez Mercedes Motoring sont tout sauf bruyantes, elles inspirent le respect et attirent l’attention de quiconque posant les yeux sur l’une d’entre elles. Comme Francis nous l’a dit, « Je commence avec des bases incroyables, mais je ne savais pas que je serais tellement mis au défi intellectuellement et stimulé par la construction de voitures, ce qui constitue en fait une belle réussite dans ma vie. » En outre, le fait que Francis partage son garage avec son ami d’enfance et compagnon constructeur Sean Johnston, en charge de tous les travaux intérieurs impliquant une machine à coudre sur les Benz en plus de construire ses propres voitures personnalisées, est incroyablement enrichissant. Au sujet de Johnston et des constructeurs travaillant dans le même style, Francis déclare : « Les constructeurs traditionnels de « hot rod » le font simplement de la même façon que dans les années 40, 50 et 60. » Ils fabriquent souvent l’outil qui remplit son rôle, et c’est fascinant de voir ça.
C’est sur un autre niveau. Je suis un puriste, je fais toujours la même chose, alors c’est super de faire partie de ça, et ça se reflète dans mon propre travail. Mon point de vue global sur le savoir-faire a certainement évolué depuis que j’ai lancé l’entreprise. Cela a été un processus de perfectionnement, d’amélioration et d’efforts constants pour faire passer les choses au niveau supérieur. » Modeste comme il est, il ne fait aucun doute que Francis avait une longueur d’avance et il admettra même que lorsqu'il s’agit de ces Benz, il avait un projet en tête auquel personne d’autre n’avait pensé. « À l’époque, mes amis regardaient ce que je faisais et me disaient « Vraiment ? Ça ? » Personne n’en avait encore. » Ce n’est pas tant que Francis a inventé quelque chose, il existe une communauté mondiale de passionnés, centrée sur les voitures de cette époque depuis de nombreuses décennies, particulièrement en Europe. Cependant, Francis a augmenté les ressources d’ensemble et les a rendues importantes aux yeux du monde, notamment lorsqu’il a commencé à se faire connaître parmi de plus grands organes de presse. Il n’est pas étonnant qu’étant donné qu'un nombre croissant de gens recherche l’authentique et s’éloigne du générique, l’approche de Francis de la préservation versus la restauration trouve écho chez les gens. Une voiture restaurée peut sembler plus jolie en surface, mais ne conservera pas les petites bizarreries rendant unique un véhicule préservé. À un niveau plus élevé, ces voitures classiques offrent un répit du bruit du monde moderne, l’occasion de prendre du recul et de profiter du simple plaisir de conduire sans distraction.

À un niveau plus intime, elles permettent aux gens de se rattacher au passé, d'écrire leur propre récit tout en ajoutant également un chapitre à l’histoire du véhicule même. C’est là où Francis trouve la vraie beauté dans la préservation d’une voiture, ce qui signifie la laisser aussi proche que possible de son état d’origine par rapport à la restauration, qui peut faire passer une voiture au-delà des spécifications d’usine originales, mais souvent au prix de l’authenticité. « Une voiture restaurée se présentera presque toujours comme un véhicule plus joli, tandis qu’une voiture préservée sera exactement comme à sa sortie de l’usine et vous fera ressentir une certaine présence. » Parmi les nombreuses voitures chez Mercedes Motoring, la quantité d'histoire dans la pièce est palpable. Comme Francis nous l’a fait remarquer, « Impossible de battre la qualité et la finition de l'usine. Le travail quotidien d’une certaine personne pendant dix ans était de claquer les portières, alors est-ce que je pense pouvoir faire un meilleur travail que cette personne ? Bien sûr que non, je ne peux pas et ceci est valable pour toute la voiture. »
Une telle appréciation pour l’ouvrage manuel original ajoute un autre niveau de difficulté au processus de Francis, qui à son tour s’ajoute à l’attrait pour toute Benz passant les portes du garage chez Mercedes Motoring. Un certain nombre de ces Benz classiques ne sont pas particulièrement spéciales à première vue, mais cela n’est pas si simple que ça en a l’air, et bien que certains disent qu’ils préfèrent marcher, ces voitures offrent un charme inhérent. Cela garantit la satisfaction des clients même s’ils ne savent pas exactement quel modèle choisir, parce qu’en s'intéressant à ces voitures, ils ont déjà adhéré à l’un des aspects importants étayant chacun d’eux.
Ce que Francis comprend est qu’il est très important de savoir ce que recherchent les clients avant eux-mêmes.

Eyeglasses on Mercedes

Les Lachman en Cinder Cocobolo et Noir sur une 1973 280.

Original Mercedes colors view

Toutes les voitures chez Mercedes Motoring sont dotées de leur peinture d'origine.

J.G. Francis

Enfin, les voitures et lunettes de soleil sont juste des « choses » jusqu’à ce que quelqu’un les intègre à leur histoire. »

« Cela marche en fait de deux façons différentes. Un processus consiste en une petite enquête et quels que soient les paramètres qu'un client me donne, je partirai à la recherche de la voiture la plus adaptée à ses besoins. Il est moins courant que des clients m’abordent sans idée concrète de ce qu'ils veulent conduire, mais qui savent juste qu'ils cherchent une Mercedes classique qui correspondra à leur mode de vie. Il leur arrive de dire « Je conduis de cette façon, j’habite là, je pense avoir besoin d'un turbo, que dois-je conduire ? » Guider les clients vers le bon modèle de Benz classique est la marque de fabrique du processus d’achat chez Mercedes Motoring. L’époque des véhicules Mercedes-Benz sur laquelle se concentre Francis requiert un certain souci du détail afin d’apprécier pleinement l'étendue du savoir-faire, et de sélectionner les bons modèles de ces voitures. Francis offre de vastes connaissances, qu'il partage avec enthousiasme avec ses clients, enrichissant ainsi toute l’expérience de propriété. Qu'il s’agisse d'une Benz classique ou d'une paire d’Oliver Peoples, la qualité est la base du produit. Tout comme les lunettes semblent habituellement génériques jusqu’à ce que vous commenciez à observer le processus de fabrication, ces voitures deviennent plus attrayantes une fois que vous en savez plus sur elles. Avec une meilleure compréhension de la façon dont elles ont été fabriquées et de la raison pour laquelle certains détails ont cette apparence, le produit commence à prendre vie. Cependant, leur fabrication n’est qu'une partie de ce qui les rend intéressantes en tant que biens immatériels. « Enfin, les voitures et lunettes de soleil sont juste des « choses » jusqu’à ce que quelqu’un les intègre à leur histoire. » Ce n’est qu’à ce moment-là qu’elles prennent pleinement vie avec le potentiel pour devenir bien plus qu'un accessoire lifestyle, incarnant éventuellement l’idée de l’iconique. Ni Mercedes-Benz ni Oliver Peoples ne s’est établi dans l’intention de fabriquer des produits iconiques, ils ont simplement mis en place un niveau élevé de qualité et l’ont associé à un design fonctionnel. Seul le temps a révélé ces produits en tant que véritables icônes, par exemple des voitures comme les Mercedes-Benz Type 123 et des lunettes comme les O’malley d’Oliver Peoples.

Le travail de Francis va plus loin que la simple préservation de voiture classiques, c’est la préservation d'une certaine façon de faire les choses, de croyances et d'un mode de vie. Personne n’a construit des voitures de la même façon que Mercedes-Benz à l’époque des modèles Type 123 et 124, pas même Mercedes-Benz aujourd'hui. Ce fut un temps où le niveau le plus élevé de savoir-faire était primordial, de la conception d'un véhicule aux matériaux utilisés, en passant par le processus de fabrication. La mentalité est assez différente de l’approche « obsolescence programmée » que certains constructeurs automobiles comme GM ont mise en place dès 1923. Comme le designer industriel américain Brooks Stevens l’a défini en 1954, l’obsolescence programmée est la pratique « d’inculquer à l’acheteur le désir de posséder quelque chose d’un peu plus récent et d'un peu mieux un peu plus tôt que nécessaire. » Comme vous pouvez l'imaginer, ce n’était pas un concept auquel Mercedes-Benz ou les autres constructeurs automobiles allemands s’intéressaient à cette époque. Étant donné que la technologie en constante évolution est devenue partie intégrante de l’automobile au cours des vingt dernières années, de nombreuses formes d’obsolescence programmée se retrouvent à présent dans la plupart des véhicules modernes. Cela commence par une « durabilité arrangée » qui est la stratégie de raccourcir la durée de vie d'un produit avant de le mettre en vente, en le concevant de manière à s’user rapidement, pour une « obsolescence perçue » ayant lieu lorsque les designers modifient le style d'un produit dans l’intention de réduire l’attrait pour ce dernier et donc dans l’espoir d’augmenter l’intérêt pour une nouvelle version. Ces idées s’opposent directement à celles qui représentaient la base de Mercedes-Benz tout au long du cycle de production de véhicules sur lequel travaille Francis et s’opposent également au point de vue de Francis sur les produits de consommation. « Qu’il s’agisse de voitures, chaussures ou lunettes de soleil, peu importe, je suis pour le fait d’acheter la meilleure version d’une chose et d’en profiter aussi longtemps qu’elle dure. Savoir que quelque chose est bien fait est ce qui me donne la plus grande satisfaction. » En manifestant d’abord de l’intérêt dans ce qui a rendu cette certaine époque des Benz mécaniquement solide et en se focalisant ensuite sur le mode de vie auquel elles sont associées, Francis est devenu l’un des conservateurs principaux de toute une sous-culture et des valeurs fondamentales qui y sont liées. Il s’assure que les véhicules passant dans son garage ne sont uniquement prêts à bien rendre service à une personne dans sa vie quotidienne, mais à faire également partie intégrante de l’histoire de leur vie et à faciliter la formation de souvenirs inoubliables.

J.G. home in Los Angeles

J.G. devant chez lui à Los Angeles.

Francis même a bien entendu formé de nombreux souvenirs avec ces voitures, en récupérant des véhicules de destinations lointaines comme l’Alaska et le Maine, puis en les ramenant à Los Angeles. Cependant, il y a des endroits où il s’est rendu à maintes reprises, comme le Nord-Ouest Pacifique et la Vallée de Coachella qui ont une place spéciale dans son cœur. Quant à cette dernière, on peut affirmer avec certitude qu’une certaine familiarité avec l’environnement et la liberté d’errer sur les routes en plein milieu du désert ont créé des liens personnels profonds. À cela s’ajoute la grande affinité de Francis pour l’architecture et le design moderne du milieu du siècle. Bien que séparée par un fossé de presque vingt ans, l’architecture moderne du milieu du siècle ayant rendu Palm Springs célèbre sert d’arrière-plan pour les Benz sur lesquelles Francis se concentre. Cela est surprenant en considérant que les architectes modernes du milieu du siècle allaient travailler dans cette zone spécifiquement à cause de la liberté qu’elle leur offrait, tandis que les designers chez Mercedes-Benz faisant partie d’une culture d’entreprise très stricte se basant sur la conformité. Pourtant, comme l’a dit Francis pendant la conversation : « Ma maison date du milieu du siècle et lorsque mes voitures sont garées dans l’allée, c’est comme si elles avaient été faites pour elle. » Alors de quelle façon les lunettes contemporaines inspirées de l’Americana s’associent-elles si bien avec les voitures conçues et fabriquées en Allemagne, qui vont elles-mêmes si bien avec les maisons conçues et fabriquées en Californie du milieu du siècle ? Selon Francis, c’est une affaire de bonne conception ne connaissant aucune frontière et d’appréciation de thèmes communs.
Oliver Peoples a longtemps tiré parti du monde de l’architecture moderne du milieu du siècle, en créant même du filigrane personnalisé inspiré de formes récurrentes associées à l’époque du design moderne du milieu du siècle. Il existe également un lien indéniable entre les gammes de couleurs que l’on retrouve habituellement dans ce type de maisons et celles que Mercedes a commencé à expérimenter vers la fin des années 60. Pour Francis, ce sont également les différentes combinaisons de couleurs qui ont alimenté son intérêt pour les voitures. « Je ne veux pas donner l’impression de m’en lasser ou que mon travail est répétitif, mais dans une certaine mesure, c’est le cas. Je suis capable de démonter un modèle Type 123 dans mon sommeil et le ré-assembler exactement comme à sa sortie de l’usine pour le côté répétitif, et ce qui m’enthousiasme, c’est la configuration et la couleur. » Comme on peut s'y attendre, la joie de la chasse est également très importante, notamment pour ces exemples uniques. « Je visais la couleur, car c’était vraiment la seule façon de m’exprimer en construisant encore et encore la même chose. Je veux trouver les couleurs qui n’existaient simplement pas et qui étaient des commandes spéciales. » Ce souci du moindre détail en dit long sur Francis et sur ce qu’il défend. Il suffit de quelques minutes pour se rendre compte du profond respect qu’il a pour les efforts consacrés à ces véhicules, et la fierté qu’il ressent en étant capable de mettre ce savoir-faire en valeur, avec bien entendu une touche de style personnel en plus.

eyeglasses on 1983 240D Mercedes

Les Jacno sur une 1983 240D

Mount San Jacinto view

Une virée avec vue sur le Mont San Jacinto.

Quant à l’élément clé du savoir-faire qui rassemble tout, Francis, comme tout artisan, ne peut que donner sa meilleure opinion à ce sujet. « Si je devais isoler la partie la plus essentielle du processus, mon intuition me dirait que c’est le temps. De nombreuses personnes sont douées pour faire de nombreuses choses, mais le temps consacré à chaque style et à chaque aspect est ce qui me détache des autres constructeurs. Parfois, on récupère une voiture ayant 4 000 miles et on doit la démonter complètement afin de la nettoyer minutieusement. Je ne connais pas tellement de garages qui font ça. Le savoir-faire commence par du temps et des efforts, puis tout est affaire de matériaux qui, dans ce cas, sont des pièces Mercedes-Benz OEM (fabricant d'équipement d'origine) pour qui elles sont des substituts. Le processus est hautement individuel d’un constructeur à l’autre, ce qui le rend donc très personnel. Vous pouvez réparer quelque chose comme une pochette de rangement en cinq minutes et faire en sorte qu’elle marchera pendant un certain temps, ou vous pouvez passer une heure à la réparer correctement afin qu’elle continue de fonctionner à long terme.
Quoi que je fasse dans ma vie, j’en suis fier. Cela prend du temps et peut être ennuyeux, mais c’est incroyablement gratifiant. »

En gardant cela à l’esprit, regarder des Mercedes-Benz de cette époque prend un tout nouveau sens. Non seulement elles racontent l’histoire des gens les ayant conduites et entretenues, mais elles racontent également l’histoire des gens les ayant conçues et construites. La prochaine fois que vous mettrez des lunettes Oliver Peoples, pensez aux efforts ayant été consacrés à leur réalisation, et au processus par lequel elles sont passées pour être le choix idéal pour vous. Même une toute nouvelle paire de lunettes a déjà une histoire derrière elle, avant même qu’elle ne soit mise en magasin, et elle a été écrite avec la conviction de faire les choses d'une certaine façon. En choisissant Oliver Peoples, une personne déclare essentiellement avoir la même conviction concernant le savoir-faire et l’authenticité, et qu’elle souhaite faire partie de l’histoire de la marque et y ajouter son propre chapitre. Restaurer une voiture ne signifie pas uniquement briser le sceau de qualité de l’usine, mais effacer efficacement l’histoire de la voiture jusqu’à ce point. L'intention de restauration consiste habituellement à « améliorer » une voiture par rapport à sa sortie de l’usine, ce qui en fait quelque chose de complètement différent. Pour ceux en quête d’authenticité et qui privilégient l’histoire à la perfection, un véhicule de Mercedes Motoring est ce que l’on fait de mieux.

Who is Oliver?

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Interview: Andrew Maness

Photos: Rich Stapleton

Video: Yong Kim

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